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Los apagones de China rompen la promesa de corte de energía

Mientras China lucha por controlar el último aumento de la escasez de energía, el gobierno parece esperar que el público tenga poca memoria sobre cómo ha lidiado con problemas similares en el pasado.

Después de meses de restar importancia a la crisis energética y recomendar soluciones parciales, las autoridades del gobierno central reconocieron tardíamente la propagación del racionamiento eléctrico y los apagones a fines de septiembre del 2021, lo que llevó a algunos medios de comunicación a culpar a Estados Unidos por los problemas de China.

Las presiones sobre las empresas generadoras han aumentado desde el año pasado con el impulso del gobierno para el crecimiento económico y la recuperación de la pandemia de COVID-19. La demanda de más energía ha minado las ganancias de las compañías eléctricas, ya que los productores se ven atrapados entre el aumento de los precios del carbón y las tarifas eléctricas reguladas.

Los proveedores de energía en Beijing y la región circundante han estado advirtiendo desde agosto que se enfrentaban a la bancarrota debido a la alta demanda de verano y los costos récord del carbón.

“De hecho, la escasez de energía ha ido evolucionando a lo largo de este verano, pero el público lo notó cuando los apagones repentinos afectaron a los hogares en la región noreste”, dijo un informe de Xinhua el 4 de octubre.

La agencia oficial de noticias de la República Popular China, confirmó que los habitantes de la región industrializada habían sufrido cortes de semáforos y servicio de ascensores desde septiembre.

Se han impuesto restricciones de energía en 20 provincias, incluidas las costeras de Guangdong y Zhejiang, según The Wall Street Journal y otros informes independientes.

Un comentario de la Agencia XInhua, el 30 de septiembre buscaba minimizar la cuestión, calificando los cierres como “un problema” que no representaba una amenaza para la economía o las cadenas de suministro globales.

En un tono más serio, Hu Xigin, editor en jefe del tabloide diario Global Times, culpó a factores extranjeros de una serie de escaseces internacionales dicienso “Kentucky Fried Chicken en Estados Unidos se está quedando sin pollo”, sin explicar la conexión con los problemas de China.

“La causa fundamental es que el mundo carece de la cooperación de Estados Unidos con China. Washington no tiene ningún sentido de responsabilidad como superpotencia”, irrumpió Hu en una publicación de Twitter citada por BBC Monitoring.

Pero las decisiones políticas del gobierno son causas más probable de los problemas de energía de China.

Si bien la demanda de más electricidad impulsada por la recuperación de China preparó el escenario para la escasez, el gobierno central ha contribuido a las interrupciones al presionar a las provincias por sus fallas en el cumplimiento de sus objetivos de “control dual” para el uso total de energía y la eficiencia energética en la primera mitad del período del año.

En un editorial, el Global Times trató de culpar con demasiada rigidez, a las provincias, por implementar las órdenes en conflicto con la Comisión Nacional de Desarrollo y Reforma (NDRC), la máxima autoridad de planificación económica del gobierno de China.

“Necesitan llevar a cabo los ‘controles duales’ y las ‘restricciones duales’ del país con más prudencia, y tratar de evitar el ‘gran salto adelante’ o la holgura en el trabajo”, dijo el editorial, citado por la BBC.

Incrementos de producción

Las provincias productoras de carbón se han enfrentado a nuevas presiones contradictorias como resultado de las órdenes de la NDRC de aumentar la producción, lo que ha provocado una serie de accidentes mortales. La NDRC ha respondido enviando equipos a las minas para realizar inspecciones de seguridad, lo que ralentizó la producción hasta dos meses.

De manera similar, la NDRC ordenó a las centrales eléctricas de carbón que aumentaran sus inventarios para protegerse contra cortes, pero semanas después dispuso una reducción en las existencias, cuando adirtió que los aumentos solo estaban sirviendo para impulsar los precios del carbón al alza.

El 8 de octubre, el primer ministro Li Keqiang y el Consejo de Estado a nivel de gabinete prometieron nuevas medidas para aumentar el suministro de energía para el próximo invierno.

“El suministro de electricidad y carbón es crucial para la vida de las personas y un desempeño económico estable. Debe estar garantizado”, dijo Li, según Xinhua.

Entre las nuevas medidas, el gobierno ordenó a las minas de carbón impulsar la producción “lo antes posible”. Se dijo a las minas de Mongolia Interior y de la provincia de Shanxi que aumentaran la capacidad de producción en 160 millones de toneladas métricas.

Las compañías eléctricas podrán aumentar las tarifas hasta en un 20 por ciento para cubrir sus costos, por encima del límite anterior del 10 por ciento. Si bien las tasas más altas podrían alentar a las plantas de energía a producir más, no estaba claro si serían suficientes para compensar los precios récord del carbón.

Las tardías medidas del gobierno pueden ayudar a romper el ciclo de escasez y aumentos de precios. Pero las órdenes contradictorias de la NDRC que han complicado la crisis de energía recuerdan sus reacciones a la escasez de energía en el pasado.

A fines de 2010, por ejemplo, la NDRC tomó medidas similares que resultaron en apagones en empresas industriales, hogares e incluso hospitales cuando el gobierno trató de reducir el uso de electricidad para cumplir con las metas de eficiencia energética de cinco años.

En marzo siguiente, la NDRC emitió una rara disculpa por los cortes arbitrarios, aunque culpó a “algunos gobiernos locales” por ir demasiado lejos en el cumplimiento de sus órdenes, informó Xinhua en ese momento.

En una conferencia de prensa, el entonces director de la agencia, Zhang Ping, “admitió que la NDRC, que está a cargo del ahorro de energía y la reducción de emisiones, no tiene experiencia en lidiar con una práctica tan incorrecta y debería ser (considerada) responsable de eso.” “No repetiremos tales errores”, dijo Zhang.

Revertir la prohibición

En diciembre de 2017, el gobierno canceló abruptamente una prohibición del carbón para 28 ciudades del norte, a las que se les había ordenado cambiar sus sistemas de calefacción a gas y electricidad de combustión más limpia, para después de descubrir que las conexiones de red, no se podían construir a tiempo para el invierno.

Los funcionarios locales habían desechado las calderas de carbón por orden del gobierno central, dejando miles de hogares sin calefacción.

La confusión provocó la indignación pública después de que China Youth Daily publicó fotos de niños en una escuela primaria en la provincia de Hebei sentados afuera bajo el sol de invierno porque sus aulas estaban demasiado frías.

Tales episodios plantean la pregunta de si la escasez crónica de energía y las crisis energéticas de China son el resultado de enfrentamientos internos entre facciones económicas y ambientales, o de fallas en la coordinación de políticas de planificación, o quizás ambas.

Los conflictos salieron a la luz en enero pasado cuando el Equipo Central de Inspección Ambiental (CEIT) del gobierno, publicó un informe contundente en el que criticaba a la Administración Nacional de Energía (NEA) por permitir la construcción de nuevas plantas de carbón a pesar de la promesa del presidente Xi Jinping de combatir el cambio climático.

El CEIT acusó a la NEA de no llevar a cabo las políticas ambientales de Xi, exigiendo que se presente un “plan de rectificación” al Comité Central del Partido Comunista de China (PCCh) y al Consejo de Estado dentro de los 30 días hábiles.

Si bien la demanda expuso el conflicto, la resolución sigue sin estar clara.

La lista del gobierno de posibles remedios no dice nada sobre el impacto del aumento del consumo de carbón y energía en los planes de cambio climático, lo que sugiere que ha pospuesto las preocupaciones ambientales hasta una fecha posterior.

El clima en sí parece estar creando presiones conflictivas sobre los suministros de carbón de China.

Ya en agosto, el gobierno comenzó a pedir más producción y ordenó que se reiniciaran las minas previamente cerradas en Shanxi, rica en carbón, y otras provincias.

Pero el 8 de octubre, el mismo día de la reunión del primer ministro Li con el Consejo de Estado, las fuertes lluvias obligaron a 60 minas en Shanxi a suspender sus operaciones, dijo Xinhua.

El 12 de octubre, Xinhua dijo que la mayoría de las minas habían reanudado la producción. Pero un informe separado dijo que la provincia había sufrido las inundaciones otoñales más fuertes de la historia, que afectaron a 1,76 millones de habitantes con el colapso o daños graves de 37.700 viviendas y la suspensión de 530 líneas eléctricas de alta tensión.

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