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Los fondos de pensiones de China se enfrentan a un riesgo creciente

Personas mayores sentadas en una calle durante la hora punta de la mañana en Pekín

China se enfrenta a grandes tensiones en su sistema de pensiones tras recurrir a los fondos de la seguridad social para estimular la economía durante los dos últimos años.

El 26 de febrero, el ministro de Recursos Humanos y Seguridad Social de China, Zhang Jinan, dijo que el gobierno había pagado todas sus pensiones de vejez “a tiempo y en su totalidad” el año pasado, con aumentos para 120 millones de jubilados, a pesar de la preocupación por los déficits y los recortes de las contribuciones, informó la agencia oficial de noticias Xinhua.

La preocupación de la opinión pública ha ido en aumento desde que un informe de 2019 del ministerio y de la Academia China de Ciencias Sociales (CASS) advirtiera de que el fondo de pensiones para los trabajadores urbanos empezaría a registrar déficits en 2028 y sería insolvente en 2035, en gran parte debido a las tendencias demográficas.

Según el Ministerio de Asuntos Civiles, se prevé que la población china mayor de 60 años pase de 254 millones en 2019 a 300 millones en 2025, mientras que el número de trabajadores más jóvenes que cotizan a los fondos de la seguridad social será cada vez menor.

Las previsiones se han convertido en una fuente potencial de inestabilidad social porque los trabajadores más jóvenes soportan la carga financiera de mantener los fondos de pensiones, así como el riesgo de que los fondos se agoten antes de que se jubilen.

El 26 de febrero, el presidente Xi Jinping citó la necesidad de mejorar el sistema de seguridad social en una sesión de estudio del Politburó del Comité Central del Partido Comunista, dijo Xinhua.

“La seguridad social es la cuestión más inminente y realista que preocupa a la gente”, dijo Xi, planteando las expectativas de grandes cambios en el periodo 2021-2025 del XIV Plan Quinquenal.

“Aunque China ha establecido básicamente un sistema de seguridad social totalmente funcional, el país aún necesita realizar mejoras prácticas en los eslabones débiles del sistema, ya que la principal contradicción de la sociedad china ha evolucionado”, dijo Xi.

En su esquema del plan quinquenal, la Comisión Nacional de Desarrollo y Reforma (CNDR) prometió “aumentar los esfuerzos de seguridad social”.

“Perfeccionaremos la plataforma nacional unificada para los servicios públicos de la seguridad social, pondremos los fondos básicos del seguro de vejez bajo una gestión nacional unificada y desarrollaremos un sistema de seguro de vejez de varios niveles y pilares”, dijo el máximo organismo de planificación del gobierno.

A principios de esta semana, Bloomberg News informó de que los reguladores bancarios están estudiando un plan que podría constituir uno de los pilares.

El plan prevé la creación de una empresa nacional de pensiones con bancos y aseguradoras estatales como accionistas, según Bloomberg, pero aún no se han concretado los detalles.

Repercusiones demográficas

Se espera que las presiones sobre la financiación de las pensiones derivadas de la desacreditada política china del hijo único se manifiesten a lo largo de la próxima década.

“De aquí a 2030, las personas mayores de 55 años aumentarán en 124 millones (mientras que) las personas menores de 35 años disminuirán en 46 millones como resultado del envejecimiento de la población”, dijo Robin Xing, economista jefe de Morgan Stanley para China, en un informe de la Red de Televisión Global de China (CGTN).

La edad de jubilación de los hombres es de 60 años. Las mujeres de la mano de obra obrera se jubilan a los 50 años, o a los 55 los trabajadores de cuello blanco, dijo Xinhua.

El principal fondo de pensiones de China ya registra un déficit anual de 730.000 millones de yuanes (113.000 millones de dólares), según el informe de la CGTN.

La tensión en el sistema se produce a pesar de una decisión del gobierno en 2017 para bombear las reservas ordenando a las empresas estatales de China (SOE) para transferir el 10 por ciento de sus acciones al fondo nacional de pensiones.

En enero, el Ministerio de Finanzas dijo que las transferencias de las empresas estatales administradas centralmente se habían completado. El valor de las acciones de las 93 grandes empresas se estimó en 1,68 billones (260.000 millones de dólares), según la Comisión de Supervisión y Administración de Activos Estatales (SASAC).

Pero los traspasos pueden ser poco más que un barajado de papeles.

Gary Hufbauer, profesor del Instituto Peterson de Economía Internacional de Washington, ha descrito los activos como “claramente no líquidos” y con pocas probabilidades de generar efectivo para pagar las prestaciones.

El gobierno ha añadido tensiones al sistema al permitir que las empresas reduzcan sus contribuciones a los fondos de la seguridad social desde 2019 como parte de su plan para aliviar las “cargas corporativas”, impulsar los beneficios y estimular la economía.

El plan es anterior a la crisis del COVID-19, que supuso un nuevo golpe para las cotizaciones a la Seguridad Social.

Como parte de su campaña para rescatar la economía aliviando los costes de las empresas, el gobierno aumentó sus recortes de impuestos y tasas de 2 billones de yuanes (308.000 millones de dólares) en 2019 a 2,6 billones de yuanes (400.000 millones de dólares) el año pasado.

Sobre la base de las cifras citadas por Zhang en su conferencia de prensa el mes pasado, la reducción de las contribuciones de los empleadores a la seguridad social representó casi el 60 por ciento de los recortes de impuestos y tasas del gobierno el año pasado.

Reducción de los pagos

Más de la mitad de los recortes proceden de la reducción de los pagos a los fondos de pensiones de jubilación.

El saldo declarado de 4,7 billones de yuanes (723.000 millones de dólares) del fondo de pensiones parece haber caído un 6% en menos de dos años.

La situación del fondo podría ser considerablemente peor si las acciones de las empresas públicas se han sobrevalorado.

Una de las consecuencias de las transferencias de acciones es que el fondo de pensiones será un accionista importante de las empresas públicas, pero sin influencia en sus actividades.

“La transferencia no cambia la gestión de las empresas estatales, ya que el fondo de pensiones será un inversor financiero a largo plazo, que sólo disfrutará de los dividendos de las acciones y no interferirá en las operaciones”, dijo Du Tianjia, funcionario de investigación de la SASAC, a CGTN.

El gobierno está trabajando en planes para reducir la infrafinanciación, pero todos parecen tener problemas.

Una tarea clara es la de unificar los fondos de pensiones del país en un sistema nacional integral para 2025, tal y como anunció el Comité Central el año pasado, informó el diario oficial en inglés China Daily.

La fusión de los fondos de los niveles inferiores del gobierno permitiría que el apoyo financiero fluyera de las regiones con poblaciones más jóvenes a las más antiguas que han dependido de los rescates del gobierno, dijo el periódico.

La unificación a nivel provincial de los fondos gestionados por las ciudades y las autoridades de nivel inferior ya se ha “conseguido ampliamente”, dijo Lu Quan, secretario general de la Asociación China de Seguridad Social.

Pero el plan de unificación ha sido resistido por los trabajadores más jóvenes de las regiones costeras, preocupados por las mayores cargas financieras y las mayores tasas de contribución de las empresas.

“Retrasar la jubilación significa que tenemos que posponer nuestra pensión”, escribió un usuario en Weibo. Otro usuario dijo que la decisión “no tiene racionalidad ni necesidad”, informó Reuters.

En un mensaje de correo electrónico, Hufbauer dijo que las soluciones a los problemas de infrafinanciación van a ser difíciles, señalando que el sistema de seguridad social de Estados Unidos también se enfrenta a presiones.

El año pasado, la Administración de la Seguridad Social proyectó que su fondo fiduciario podría agotarse en 2035, lo que le obligaría a reducir las prestaciones a menos que se adopten medidas correctoras.

“Creo que la solución definitiva para China, como para Estados Unidos, será recurrir a los fondos generales. Pero mientras tanto, podría haber pequeños arreglos, como aumentar un poco la edad de jubilación, subir un poco los impuestos, etc.”, dijo Hufbauer.

“Las soluciones serán dolorosas, pero no espero que ni China ni Estados Unidos recorten las prestaciones de las pensiones”, dijo.

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